Flinc 10 jaar

Roy Lübbers over tien jaar Pipe Proteq: een man met een missie

Geschreven door Flinc op 17 oktober 2018.

“In alle eerlijkheid: als ik alles van te voren had geweten, dan was ik er denk ik niet aan begonnen. Dus het is maar goed dat we niet in de toekomst kunnen kijken, want dan had ik ook dit prachtige avontuur gemist.” Roy Lübbers blikt terug op een bewogen tien jaar aan het roer van Pipe Proteq, het bedrijf dat hij samen met zijn vader oprichtte in 2008.

Innovatie door irritatie

Al in 2000 spreekt de vader van Roy een ambitie uit. Na jaren op boortorens gewerkt te hebben in de olie- en gasindustrie, wil hij na zijn pensionering een oplossing ontwerpen voor een probleem dat hem al jaren stoorde. Roy: “Innovatie door irritatie, daar is dit wel een heel puur voorbeeld van. Bij het boren naar olie en gas, zijn pijpleidingen nodig. Die zijn opgebouwd uit verschillende delen en om die delen aan elkaar te bevestigen, zit er schroefdraad op de pijpleidingen. Dat is kwetsbaar en moet worden beschermd. Van oudsher gaat dat met speciale kappen, maar die kappen bevestigen en verwijderen is tijdrovend en lastig. Mijn vader heeft jaren gewerkt aan een nieuwe kap die sneller en veiliger kan worden aangebracht en weggehaald. In 2008 had hij een ontwerp waarvan hij wist dat het zou werken. Hij vroeg of ik hem wilde helpen dat ontwerp te vermarkten. Om een succesvol bedrijf met een technisch product op te bouwen, heb je verschillende competenties nodig. De zakelijke kant nam ik voor mijn rekening, mijn vader deed de techniek.”

Op pad met een halve bazooka

Roy maakt al die jaren mee hoe gepassioneerd zijn vader is over dit idee en gelooft zelf ook in de haalbaarheid. Hij besluit aan te haken, vooral omdat hij de droom van zijn vader graag werkelijkheid ziet worden. Ze besluiten een subsidie aan te vragen waarbij ze hun eigen bijdrage in uren mogen doen, want een startkapitaal is er niet. Tijdens de intensieve samenwerking met Stenden Hogeschool en de subsidievertrekker Innovatief Actieprogramma Drenthe (IAD) wordt er een marktonderzoek uitgevoerd met positieve bevindingen en kunnen ze na uitgebreid testen en verfijning van het ontwerp, een definitief product produceren. “Het ging allemaal stap voor stap. Mijn vader is eerst langs gegaan bij een aantal bedrijven om te toetsen of ze oren hadden naar zijn product. Dat bleek zo te zijn. Dat was een belangrijkste eerste test en maakte ook dat we financiering durfden te vragen. Aan het eind van dat traject hadden we de mal voor het uiteindelijke product af en konden we gaan produceren. Toen riepen we de hulp van Flinc in, want produceren kost veel geld” aldus Roy. Het bedrijf van vader en zoon, Pipe Proteq, kan een grote stap nemen als Flinc en de ABN AMRO besluiten een financiering te verstrekken. Roy: “Wat ons heeft geholpen, is dat we een tastbaar prototype hadden. We konden laten zien wat we wilden maken. Het betekende wel dat ik steeds met een halve bazooka op afspraken verscheen om de werking van onze kap te demonstreren op een stuk pijpleiding, maar het hielp ons enorm in het financieringstraject.”

Stap voor stap groeien was geen gek idee

Het ziet er allemaal rooskleurig uit voor Roy en zijn vader. “Toen de financiering rond was, besloten we een voorraad te laten maken. We bestelden 2000 stuks van onze innovatieve beschermkap en waren er van overtuigd dat we die zouden verkopen. Helaas bleek dat er een fout was geslopen in de productie. Dat is de keerzijde van zo’n financiering: als er geld op de rekening staat, wordt de neiging om het uit te geven ook groter. Ik heb me wel eens afgevraagd of we niet te klein dachten, maar dit was het bewijs dat stap voor stap groeien helemaal geen gekke strategie is. Het dwingt zorgvuldigheid af. Bovendien: fouten maken hoort bij ondernemen, al houden we daar in Nederland niet zo van. In het buitenland neemt niemand je serieus als je niet een paar faillissementen op je naam hebt staan. Hier betekent dat altijd een kruisje achter je naam. Zonde, want dat remt het nemen van risico’s en dat is vaak toch nodig om vernieuwing te brengen.”

Spanningsveld zakelijk en privé

Ze besluiten verder te schaven aan het product en komen in contact met geïnteresseerde bedrijven. De olie- en gasindustrie heeft belangstelling voor de innovatie, maar is behoudend als het gaat om de eigenlijke implementatie. Als ze uiteindelijk toch op het punt staan hun eerste verkopen te sluiten, crasht de olieprijs. “Dat was echt een grote tegenvaller. De industrie stond nu zo onder druk, investeringen in innovatie werden als eerste geschrapt. We stonden erbij, keken er naar en konden niets doen” vertelt Roy. Het betekent niet alleen een uitdaging voor het bedrijf, maar ook voor de relatie tussen Roy en zijn vader. “Samenwerken met een familielid levert altijd een spanningsveld op, want je gaat een extra relatie aan: een zakelijke. Dat loopt hoe dan ook een keer door elkaar heen en het is soms echt moeilijk om dat helemaal gescheiden te houden. Als het allemaal goed gaat, is dat te overzien, maar de gesprekken die wij moesten voeren toen het mis dreigde te gaan, waren heel moeilijk. Het heeft onze relatie geen goed gedaan. Dat is iets dat ik altijd meegeef als mensen overwegen om samen te gaan werken met familieleden of vrienden. De prijs voor zo’n samenwerking kan behoorlijk hoog zijn.”

Nieuwe kansen in een nieuwe markt

Ze geven niet op, ook al lijkt het succesvol vermarkten van de nieuwe kappen steeds moeilijker te worden. Roy blijft in gesprek met geïnteresseerde bedrijven en bouwt een belangrijk netwerk op in de wereld van olie en gas. Dat biedt uiteindelijk een oplossingsrichting voor het bedrijf. “Een paar jaar geleden kwamen we in contact met iemand die de potentie zag in ons product en wilde investeren. Het hield wel in dat we met de zittende aandeelhouders en financiers om tafel moesten. Dat waren lastige, maar vruchtbare gesprekken die er onder andere toe leidden dat NOM/Flinc plaats heeft gemaakt voor deze nieuwe investeerder.” Er brak een nieuwe tijd aan voor Pipe Proteq. Het bedrijf vond een nieuwe markt en de snellere, veiligere kappen worden nu met veel succes op boorplatforms gebruikt. “Tijd op zo’n platform is enorm kostbaar. Denk: duizenden euro’s per uur. Het gebruik van onze kappen bespaart het platform vier uur per boring. We zijn daar dus erg populair.” Daarnaast is er een overeenkomst met een partij in Amerika dat hun kappen gaat verhuren, maar hebben ze ook ingezet op gebruik in fabrieken, want hun product is in tegenstelling tot andere kappen universeel te gebruiken op allerlei soorten schroefdraad.

Man met een missie

Pipe Proteq bevindt zich in een significant betere positie dan de jaren hiervoor. Eind goed, al goed? “Ik ben heel blij dat we niet hebben opgegeven, al is het alleen maar omdat het een groot avontuur is geweest. We hebben ontzettend veel geleerd, dat is waardevolle bagage voor het leven. Ik zag delen van de wereld die ik nooit had gedacht te zien zoals Dubai en Singapore, soms zelfs op en neer in twee dagen. We hebben geluk gehad met de mooie regelingen voor vroege fase investeringen en door behoedzaam te besturen, konden we de crash van de olieprijzen uitzitten tot het weer beter ging. Maar: makkelijk was het niet. En de crisissen die we hebben doorgemaakt met het bedrijf, hebben zeker sporen achtergelaten, ook voor wat betreft de band tussen mij en mijn vader. Toch is het nog steeds mijn belangrijkste missie om zijn idee te zien slagen. Zo ben ik er aan begonnen en zo maak ik het ook af.”

 

Meer succesverhalen lezen? Je vindt ze hier!